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productos o métodos técnicos que permitieron a su vez futuros descubrimientos, no directamente por descubrimientos o formulación de teorías.
Repasemos pues los principales hitos en forma es- quemática4.
1896. Descubrimiento de la radiación de determina- dos cuerpos como el uranio, por parte del físico fran- cés Henri Becquerel.
1897. El físico británico Joseph John Thomson con-  rmó experimentalmente la existencia del electrón. Desde mediados del siglo XIX se venía postulando la unidad fundamental de carga asociada a una partícu- la, que sería el electrón.
1898. los físicos Marie Curie (Sklodowska de soltera) y Pierre Curie determinaron la radiactividad del ura- nio y el torio, e introdujeron los términos “radiactivi- dad” y “sustancias radiactivas”. Más tarde Marie Curie descubrió dos nuevos elementos muy radiactivos, el radio y el polonio.
1900. Se empieza a construir cámaras de ionización para detectar radiación.
1900. Teoría de la radiación de Max Planck constituida por paquetes discretos de energía, a los que denomi- nó “cuantos”, y cuya energía dependía exclusivamen- te de su frecuencia.
1901. Se estableció que había tres tipos diferentes de radiación emitida por los cuerpos radiactivos, a las que se las denominó rayos α, β y γ. En este mismo año se identi ca la radiación β como electrones, sin saberse todavía de dónde procedían.
1902. Desde 1902 el físico británico de origen neoze- landés Ernest Rutherford profundizó en experimen- tos sobre la desintegración de los elementos y en la química de las sustancias radiactivas. Rutherford y el químico británico Frederic Soddy propusieron la hi-
4 Para esta relación de hitos históricos se ha seguido principalmente Kragh (2007), Mataix (1988) y el primer capítulo de Caro (1999) “la Historia nuclear en el mundo”.
pótesis de la trasmutación de los átomos como ori- gen de la radiactividad.
1904. Se empieza a asentar la idea del origen de la radiactividad postulada por Rutherford y Soddy.
1905. albert Einstein formuló la ley del efecto fo- toeléctrico y la teoría de la relatividad especial. El primer hecho con rmaba la hipótesis de Planck de la radiación discontinua en forma de paquetes y el segundo sería fundamental bastante más tarde para explicar procesos atómicos.
1908. Con rmación de la hipótesis sobre la caracte- rización de las partículas α como núcleos de helio. Se hablaba de átomos de helio doblemente ionizados (todavía no había una teoría consolidada del núcleo atómico).
1910. Marié Curie y andré Debierne aislaron el radio en forma de metal puro.
1911. Rutherford empezó a usar partículas α para conocer la estructura del átomo, llevándole a postu- lar su famoso modelo atómico, lo que en realidad se puede interpretar como el descubrimiento del nú- cleo atómico.
1912. Con rmación por parte del físico austriaco Vic- tor Hess de la existencia de una radiación extrate- rrestre, que se consolidó con medidas más precisas realizadas entre 1913 y 1914 realizadas por el alemán Werner Kohlhörster. En 1923 el físico norteamericano Millikan la denominó radiación cósmica.
1912. Identi cación de los rayos γ como radiación electromagnética, similar a los rayos X pero con una frecuencia mayor.
1913. El físico danés Niels Bohr postula un modelo atómico con capas estables de electrones, que solo pueden cambiar de nivel emitiendo o absorbiendo energía en paquetes discretos, de la misma forma que los de la radiación de Planck.
1913-1914. Formulación de la ley del desplazamien- to radiactivo e introducción del término “isótopo”. Comprobación por parte de Soddy de que el uranio
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